Oplappen Witteveen uitgelopen op fiasco (FD)

Het vlot trekken van een kwakkelende modeketen vergt kapitaal, schaalgrootte en vernieuwingsdrang. De eigenaar van Witteveen Mode kon het alle drie onvoldoende opbrengen. Anderhalf jaar na de overname door investeringsmaatschappij O&C is de damesmodeketen failliet. Het bankroet werd dinsdag uitgesproken door de rechter.

Witteveen kwam vorig jaar in handen van bedrijvendokter Jürgen Spies, de directeur van O&C. Deze investeringsmaatschappij uit Leusden legt zich toe op het aankopen en oplappen van noodlijdende bedrijven. O&C heeft inmiddels een brede portefeuille bij elkaar gesprokkeld, variërend van een autoleasemaatschappij, technisch installateur tot uitzendorganisatie. En begin 2016 kwam daar mode bij, in de vorm van Witteveen, een damesmodeketen die 98 eigen winkels telt.

Spies werkt nauw samen met Ronald Verheij. Laatstgenoemde was vorige week vrijdag nog prominent aanwezig in Drachten toen daar het eerste Friese filiaal van Witteveen werd geopend. Die feestvreugde is van korte duur geweest. Spies kocht in 2016 Doorhoven Holding, waar Witteveen onder valt, over van Verheij en Barbara van Kolfschoten.

Dramatisch

Het faillissement is dramatisch voor de vierhonderd personeelsleden van de modeketen, maar betekent niet automatisch het einde van het bedrijf. Verschillende ondernemers hebben de afgelopen jaren laten zien dat zwakke modeketens met succes opgefrist kunnen worden.

 

Je moet er ontzettend veel geld in stoppen om er wat van te maken

 

Zo heeft de Utrechtse investeringsmaatschappij Varova een succesvolle portefeuille gesmeed van modeketens die bij aankoop niet lekker liepen. Varova is onder meer bekend van de ketens Sissy-Boy en Men at Work. Het Belgische modeconcern FNG heeft de laatste jaren ook een aantal failliete of kwakkelende ketens opgeraapt, zoals Miss Etam en Promiss.

Omdat schaalgrootte een belangrijke voorwaarde is om te overleven, rijgen deze bedrijven meerdere kralen aan de ketting. Maar dat gebeurt niet blindelings. FNG neemt alleen bedrijven over die ‘iets extra’s’ betekenen en synergievoordelen opleveren, zei Dieter Penninckx, topman van FNG, vorig jaar tegen het FD. De ondernemer zoekt naar damesmerken die complementair zijn, dus naast elkaar in het rek kunnen hangen. Bovendien kreeg de Belg er door de overname van Steps een centrale inkooporganisatie bij. Door een combinatie met Miss Etam kon de hele groep daarvan profiteren.

O&C is daarin nooit geslaagd. Het samenvoegen met modeketen Purdey mislukte, omdat de rechter een stokje voor deze transactie stak. Grootaandeelhouder Verheij wilde Purdey voor €250.000 ‘parkeren’ bij O&C. Ook de overname van Cora Kemperman ging niet door.

Suffigheid

Toch is omvang niet alles, zegt retaildeskundige Paul Moers stellig. Hij wijst op de formule van Witteveen waar de afgelopen jaren ‘niets aan is gedaan.’ Als je de winkels binnenloopt, straalt de suffigheid er vanaf, zegt hij. Bovendien richt de keten zich op een verouderende doelgroep, zonder dat het nieuwe klanten aan zich weet te binden.

Moers verwacht daarom dat het niet storm zal lopen met partijen die bij de curator aankloppen om de boedel op te kopen. ‘Je moet er ontzettend veel geld in stoppen om er wat van te maken.’

Brancheorganisatie InRetail is ‘verrast’ door het bankroet van Witteveen. Het komt op een moment dat de sector zich aan het herstellen is na acht jaren van crisis. Sinds oktober gaan de omzetten van kledingwinkels omhoog.

‘Maar als het vermogen op is, loop je risico’, aldus retaildeskundige Moers. ‘En als je in een groeiende markt aandeel verliest, is er iets fundamenteel mis.’ De Belastingdienst vroeg uiteindelijk het faillissement aan.

 


Dit artikel verscheen op donderdag 26 juli in Het Financieele Dagblad. Geschreven in samenwerking met redacteur Jeroen Bos. Foto via.