Twickto wordt voorlopig gewoon in Nederland gemaakt (FD)

Het idee voor een nieuw soort constructiespeelgoed lag jarenlang boven in de kluis. Totdat Robin de Wilde het eruit haalde. In nog geen twee jaar werd Twickto ontwikkeld, aan de opschaling wordt hard gewerkt.

 

Zijn vader gaf hem zo’n twee jaar geleden carte blanche. Alleen bij echt forse uitgaven overleggen ze uitvoerig met elkaar, zegt Robin de Wilde (27). ‘De grootste investeringen zijn gedaan. We weten waar we naartoe willen.’

De Wilde – T-shirt, jeans, felblauwe ogen – zit zelfverzekerd in het strak ingerichte kantoor van senior. De locatie is een voormalige aardappelmeelfabriek in het Overijsselse Lutten. Daar is Jarola Holding gevestigd, moederbedrijf van onder meer technische groothandel Wildkamp. De paraplu aan bedrijven (€ 55,8 mln omzet in 2016) is eigendom van vader Gert-Jan (59).

Tussen de vingers van De Wilde ratelt een Twickto-wiel. Op de vierkante vergadertafel ligt een gele vertegenwoordigerskoffer vol onderdelen van het nieuwe constructiespeelgoed. Vierkante blokjes in felle kleuren, propellers, kleine assen. Het is de verfijning van een idee dat ruim twintig jaar boven in de kluis lag. Al die jaren kwam vader er niet aan toe. Nu is het aan De Wilde om de vinding te vermarkten. De holding investeerde ‘enkele miljoenen’ in de nieuwe loot aan de stam.

Vliegende start

Twickto had een vliegende start: Intertoys zag het speelgoed al snel zitten. Daarmee kwam het in een klap in de schappen te liggen van 413 Nederlandse vestigingen en zes in België. Online wordt het verkocht door Wehkamp en Bol.com.

Ook Twickto is bedoeld om mee te bouwen, vooral jongens (6+) zijn de doelgroep. De vergelijking met Lego, Meccano of K’nex is snel gemaakt. Wat anders is, is dat het vanuit één blokje (Bricks, 2,75 bij 2,75 cm) zes richtingen op kan. Met een simpele draai worden de blokjes via verbindingsstukken (Twicks) aan elkaar gezet. Er zijn vliegtuigen, tractoren, heftrucks.

Begin 2017, tijdens de Spielwarenmesse in Nürnberg – ’s werelds belangrijkste speelgoedbeurs – had De Wilde van alle modellen prototypes. Hoewel het verkooppraatje goed in zijn hoofd zat, stond hij daar toch een beetje onwennig. De interesse van potentiële klanten bleek groot. ‘Binnen de kortste keren stond de stand vol’, blikt De Wilde enthousiast terug.

Het speelgoed werd vervolgens in een razend tempo doorontwikkeld en geproduceerd, want in september moest aan Intertoys worden geleverd. Nét voor het sinterklaasseizoen. Dat kon alleen door handig gebruik te maken van partners van moederbedrijf Jarola. Zo automatiseerde spuitgieter GL Plastics uit het Brabantse Son de productie. In België bestelde matrijzen werden uitvoerig getest en aangepast. Productontwikkelaar GBO moest bij de door henzelf ontworpen modellen passende verpakkingen en handleidingen maken. Dit Helmondse bedrijf vervaardigde de allereerste tekeningen, naar idee van vader Gert-Jan, en is nog altijd aan boord. Twickto zelf is met vijf medewerkers klein. Expertise wordt ingehuurd of er worden partners bijgehaald.

Drukbezette markt

Voor consumenten zijn tien dozen te koop. Met de onderdelen kunnen telkens drie modellen worden gemaakt. Kassaprijzen variëren van €8 tot €90. Retail is de belangrijkste markt, Intertoys veruit de grootste klant. Via groothandels Heutink en Reinders levert Twickto educatieboxen aan het onderwijs. Beide pijlers wil het bedrijf verder ontwikkelen, vooral in het buitenland.

 

Binnenkort gaat De Wilde naar China. Niet om de productie te verhuizen, juist om speelgoed te verkopen. ‘We bewandelen de omgekeerde weg.’

 

De Wilde moet zich in eendrukbezette markt invechten. Hij heeft aan Lego en co geduchte concurrenten. ‘En vergeet de iPad niet’, zegt De Wilde. Blijven ontwikkelen is een must, steeds worden nieuwe modellen en foefjes ontworpen. Nu wordt gewerkt aan het aanbrengen van verlichting en kleine motortjes, om onderdelen automatisch te laten draaien. Tegelijkertijd wil hij het aantal onderdelen beperkt houden, tot een paar honderd in totaal. ‘Met zo weinig mogelijk iets moois maken’, klinkt het.

Waar De Wilde tegenaan loopt, is dat hij als klein merk weinig ruimte in het schap krijgt. Daarom komen er nieuwe verpakkingen aan. Plat en rechthoekig in plaats van lomp en vierkant. De afbeeldingen worden groter. Om de herkenbaarheid verder te verhogen, gaat het merk over op negen thema’s, zoals luchtvaart, boerderij en brandweer. Speciaal voor meisjes wordt ‘homelife’ geïntroduceerd. Een kwaliteitsslag, aldus De Wilde. Zonder enige twijfel: ‘We weten inmiddels hoe dat moet.’

China

Om te blijven groeien, is het vinden van de juiste partners de voornaamste uitdaging. Daarvoor zoekt Twickto ‘merkenbouwers, geen dozenschuivers’. Zo gaat een vertegenwoordiger in Nederland speelgoedspeciaalzaken af. Dit jaar wil De Wilde in zeven landen actief zijn. In Noorwegen wordt al verkocht aan een onderwijsleverancier. Met ketens in België, Duitsland, Denemarken, Zweden en Finland lopen gesprekken. Sinds Twickto begin maart de iF Design Award – een internationale ontwerpprijs – kreeg uitgereikt, neemt de belangstelling uit Azië toe. Binnenkort gaat De Wilde naar China. Niet om de productie te verhuizen, juist om speelgoed te verkopen. Lachend: ‘We bewandelen de omgekeerde weg.’

Voorlopig blijft de productie dus in Nederland. De spuitgieter in Son heeft voldoende capaciteit, ook om uit te breiden. Bovendien, ‘outsourcen naar China is nu te kostbaar’, aldus De Wilde. Een eigen webshop komt er voorlopig niet. In deze fase vindt hij de retailklanten te belangrijk.

Met de grootste investeringen achter de rug is de behoefte aan financiering laag. Door slim gebruik te maken van het Jarola-netwerk heeft De Wilde snel grote stappen gezet. Voor de verovering van China ligt het strijdplan ook al klaar. Jarola is de Europese importeur van het daar gevestigde Adurolight, producent van led-verlichting. De banden met de eigenaar zijn warm – eveneens een Hollander. Daarmee is de distributie zo goed als geregeld, nu de klanten nog.


Dit artikel verscheen op zaterdag 28 april 2018 in Het Financieele Dagblad. Mijn eerdere artikelen over veelbelovende start-ups lees je hier.